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Calamar gigante captado alimentándose en el Golfo de México

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Han sido tan sólo 7 años desde que biólogos marinos capturaron el primer video de un calamar gigante en la naturaleza, cerca de la costa de Japón. En junio, científicos tomaron un segundo video, esta vez de los hábitos de caza de la criatura. Y este colosal calamar estaba nadando cerca del Golfo de México.

Criaturas fascinantes

Calamares gigantes o colosales han fascinado durante mucho tiempo a los humanos. Muchos científicos creen, por ejemplo, que estas criaturas son la fuente de historias, contadas durante siglos por marineros, sobre monstruos marinos gigantescos o el kraken, que salen desde las profundidades del mar para devorar navíos enteros.

Y ciertamente, los investigadores estiman que el calamar colosal podría medir hasta 43 pies de largo, con ojos del tamaño de pelotas de baloncesto, poniéndolo entre las criaturas más grandes de la Tierra. Y, aun así, hasta la década pasada, muchos creían que esta criatura enorme era sólo un mito.

El calamar suele ser confundido con el pulpo, pues ambos tienen 8 brazos cubiertos por copas de succión que usan para capturar y mantener a sus presas. Sin embargo, el calamar tiene dos “tentáculos” adicionales, más largos que sus piernas, y 2 aletas adheridas a su cabeza. La cabeza es triangular en vez de circular, otra diferencia con el pulpo. También contiene una estructura rígida conocida como “pluma” o “caña”, que sirve como una especie de columna para el animal. Entre otras cosas, este hueso previene que el calamar realice las asombrosas contorsiones que suelen asociarse con el pulpo.

Penoso para la cámara

Otra razón por la que el calamar gigante continúa fascinando es que se mantiene elusivo. Mientras las descripciones de este animal se remontan hasta tiempo de Plinio el Viejo, un escritor romano del primer siglo después de Cristo, pocos han alguna vez atestiguado uno en su hábitat natural. Unos cuantos cuerpos han arribado a las orillas a lo largo de los siglos, pero incluso estos han llegado a ser descartados como bromas.

Parte de la razón por la que tan pocos se han visto tiene que ver con el lugar donde vive el calamar gigante. Mientras que un pulpo grande prefiere hacer su casa en cuevas submarinas, el calamar gigante vive mucho más profundo en el medio del mar, en lo que los científicos a veces denominan como “zona de medianoche”. Estas zonas existen a más de 3,000 pies de profundidad, donde nada de luz penetra. De hecho, la razón por la que los científicos creen que el calamar gigante es de ese tamaño se debe a que viven a tal profundidad. Nadie sabe por qué, pero las criaturas marinas a este nivel suelen ser significativamente largas en comparación con sus familiares de aguas menos hondas, un fenómeno llamado “gigantismo del océano profundo”.

Este particular calamar fue filmado por parte de una reciente expedición del océano profundo liderada por NOAA, la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica. El proyecto se ha nombrado “Viaje a la medianoche”, y pretende estudiar estas regiones profundas en el Golfo de México.

Un prometedor nuevo acercamiento

La otra razón de que el calamar gigante haya sido visto rara vez y filmado en sólo dos ocasiones tiene que ver con su aparente sensibilidad a la luz. La misión de la NOAA superó este problema usando una cámara especial diseñada por el investigador Edie Widder. La cámara, que se adhirió a una medusa electrónica, emite una luz roja invisible a la mayoría de las criaturas en la zona roja. Widder sospecha que los anteriores intentos por filmar al calamar fallaron por tratar de usar luces brillantes para iluminarlo, y simplemente asustaron a la criatura.

Este particular encuentro fue breve, menos de un minuto, y el calamar sólo tenía unos 12 pies, probablemente un adolescente. Sin embargo, arrojó importante información sobre cómo se alimenta el animal. Se ha creído por mucho tiempo, por ejemplo, que flotan en el mar esperando a que su presa esté al alcance. No obstante, este espécimen en realidad rastreó y luego atacó el cebo de medusa, sugiriendo que estos animales son mucho más activos de lo que los científicos habían pensado.

Nuestro propio jardín

La mayoría de los calamares gigantes han bañado las costas en el este y el único video antes de este vino de una expedición desde la costa de Japón. Es algo sorprendente encontrar uno a sólo 100 millas de la costa de Nueva Orleans. Más del 80 % de nuestros océanos siguen sin explorar, especialmente los más profundos. Así que esto podría no ser la última sorpresa esperándonos debajo de la superficie oceánica.

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