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Según nuevo estudio, deberíamos estar alucinando todo el tiempo

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No hay duda sobre por qué el LSD se volvió ilegal en 1966. Pero si un nuevo estudio psicodélico está en lo cierto, el misterio es por qué no hay más de nosotros pasando el día alucinando. Los ratones, cuando menos, no necesitan las clásicas drogas para hacerlo, según un estudio publicado en Science, en julio del 2019. Para ellos, los láseres serán suficiente. Y sólo una minúscula parte de las neuronas en el ratón tienen la capacidad de activar una percepción de algo que simplemente no está ahí. Aquí está como el extraño experimento científico resultó, y lo que podría implicar para los humanos:

Cuando los láseres hacen alucinar a los ratones

¿Cómo causas alucinaciones en un ratón? Esta investigación entre distintas dependencias de la Universidad de Standford ofreció un vistazo al cráneo del animal. Ese hoyo expuso parte del córtex visual, el área del cerebro donde se procesan señas de la retina al ojo. Los investigadores usaron la apertura para iluminar la zona con un láser. Como esperaban, esto causó alucinaciones en el ratón. Con lo que los neurocientíficos no contaban era la diminuta cantidad de neuronas necesarias para recibir el láser y que “viera” un patrón no existente en la pared. Esta reacción fue motivada cuando la luz impactó sólo unas 20 neuronas, de los muchos millones que hay en su cerebro.

La investigación en ratones puede tener implicaciones de largo alcance en el estudio de las alucinaciones humanas, de acuerdo con el equipo. “Es sorprendente las pocas neuronas que necesitas estimular específicamente en un animal para generar una percepción,” el autor en jeje del experimento, el profesor de bioingeniería Dr. Karl Deisseroth, dijo en una declaración. “Un cerebro de ratón tiene millones de neuronas; uno humano cuenta con muchos billones. Si sólo unas 20 pueden crear una percepción, ¿entonces por qué no estamos alucinando todo el tiempo a causa de actividades aleatorias adulteradas?”

Un avance optogenético

Este trabajo sólo es el último capítulo para Deisseroth, conocido como pionera en la optogenética. Su incoación tecnológica permite a los investigadores estimular neuronas específicas en animales que aún están en movimiento. Para este estudio, Deisseroth y sus colegas permitieron al cerebro de ratones responde a un pulso de luz de láser al inserta un combo de dos genes en sus córtex visuales. El primer gen causó a las neuronas encenderse si detectaban un pulso de luz que fuera de un color muy específico. La segunda encriptaba una proteína que brillaba cuando una neurona dentro del córtex visual estaba activa.

“De vuelta en el 2012, habíamos descrito la habilidad de controlar la actividad de neuronas individuales seleccionadas en un animal despierto y alerta,” agregó Deisseroth. “Ahora, por primera vez, hemos podido avanzar en esta capacidad de control a múltiples células individuales específicas al mismo tiempo, y hacer que un animal perciba algo en concreto que en realidad no está ahí, y portarse de acuerdo con eso.”

¿Cuánta gente alucina?

Un estudio del 2015 liderado por la Universidad de Queensland y la Escuela de Medicina de Harvard no estipuló que la gente estuviera en estado constante de alucinación. Pero sí concluyó que uno de cada 20 encuestados había visto cosas que nadie más por lo menos una vez. El estudio incluyó entrevistas con más de 31,000 personas en 18 países como parte de una encuesta de salud mental. Es importante destacar que estas alucinaciones no fueron con personas esquizofrénicas, ni tenían trastorno bipolar. Ni tampoco estaban bajo la influencia del alcohol, drogas o simplemente soñando al momento de contestar.

La prevalencia de alucinaciones estando bien despierto sin químicos involucrados simplemente prueba que este tipo de actividad cerebral es mucho más común de lo que cualquiera hubiera sospechado. Según una declaración del coautor, el Dr. John McGrath, un profesor del Instituto del Cerebro de Queensland en Australia, “Solíamos pensar que sólo las personas con psicosis escuchan voces o tienen delusiones, pero ahora sabemos que, por el contrario, también las personas sanas y altamente funcionales reportan estas experiencias.”

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